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Los pieles rojas de Washington van al tribunal de marcas

Cuando la Oficina de Patentes y Marcas de los Estados Unidos emitió ayer una decisión a favor de cancelar seis marcas registradas por los Washington Redskins, los críticos vieron que la decisión "histórica" ​​era indicativa de una administración perenne en una misión para "encontrar otra agencia federal para armarse contra su oponentes ". La apariencia pseudojudicial del acto burocrático parecía alinearse con tales caricaturas de extralimitación politizada, al igual que la fuerte redacción de la opinión:" Es difícil justificar el equilibrio de las acciones donde el interés financiero de un registrante se pesa contra la dignidad humana. . ”Pero legalmente hablando, la decisión no fue particularmente importante ni inusual.

La decisión 2-1 fue emitida por la Junta de Juicio y Apelación de Marcas, un organismo dentro de la USPTO que se ocupa de los casos presentados contra las marcas que violan las leyes bajo las cuales opera la USPTO. Los demandantes en este caso específico alegaron que las marcas registradas de Redskins violan la ley federal conocida como la Ley Lanham, que requiere que ninguna marca constituya "menosprecio". Los detalles de la interpretación de "menosprecio" se dejan a juicio de la junta, que se basó en casos anteriores para concluir que las marcas comerciales tenían que ser explícitamente despectivas por un "compuesto significativo" del grupo relevante, y que el propietario de la marca comercial tenía que asociar explícitamente la marca comercial con ese grupo.

Los "compuestos significativos" de ese primer requisito demostraron ser el problema clave. En la opinión de la mayoría, la jueza administrativa de marcas registradas Karen Kuhlke explicó que las opiniones del público estadounidense en general no eran la preocupación central, sino más bien las opiniones de los nativos americanos en particular. Un "compuesto significativo" de nativos americanos tampoco tenía que ser una mayoría estadística. Más bien, la junta juzgó que el 30 por ciento de los nativos americanos representados administrativamente por el Congreso Nacional de Indios Americanos en 1993, cuando la organización adoptó una resolución declarando el término (y equipo) ofensiva de "pieles rojas", sería suficiente.

Todo esto está de acuerdo con las responsabilidades normales de los jueces de marcas. Por ejemplo, en la opinión, Kuhlke citó el caso de Squaw Valley Ski Resort, que se consideró el legítimo propietario de las marcas comerciales que utilizan la palabra "Squaw" a pesar de la connotación despectiva del término como un término despectivo para las mujeres nativas americanas; en ese caso, el resort usó la palabra inocentemente como parte de una designación geográfica no relacionada con implicaciones étnicas. Por otro lado, las marcas registradas han sido rechazadas por palabras inocuas como "doughboy" cuando se usan de manera despectiva en su contexto, como en el caso en que una compañía intentó vender medicamentos para enfermedades venéreas colocando soldados estadounidenses ("doughboys") en el logotipo. Como todos los demás casos de marcas registradas, los términos en cuestión son extremadamente subjetivos. Pero el proceso de apelaciones en el lugar proporciona un control sobre las decisiones de juicio burocrático, y los órganos judiciales reales están involucrados después de la Junta de juicio y apelaciones de marcas comerciales: los Washington Redskins, por ejemplo, planean apelar la decisión de ayer ante un tribunal de distrito de EE. UU. Para una revisión adicional.

Legalmente, el equipo conserva la protección de la marca registrada durante el proceso de apelaciones, lo que probablemente demore años y puede terminar en un resultado positivo para el equipo tal como lo ha hecho antes. Incluso si la decisión se cumple, el modelo de reparto de ingresos de la NFL minimizará las pérdidas económicas debido a contrabandistas, y los remedios legales de derecho consuetudinario o estatal podrían proteger aún más las marcas registradas de "Redskins". Sin embargo, la decisión sentaría un precedente para los demandantes de los nativos americanos para presentar casos contra otros titulares de marcas registradas como los propietarios de los indios de Cleveland y su logotipo, el jefe Wahoo.

El caso es otro ejemplo de un intento fallido de administrar burocráticamente el cambio cultural. Debido a su popularidad, importancia económica e imágenes descaradas, la controversia sobre el nombre de los Redskins de Washington se ha cooptado como un sustituto de las actitudes culturales estadounidenses hacia los millones de ciudadanos que se identifican como nativos. Pero la oficina de patentes no es el escenario para tal debate, como señaló ayer el disidente de 18 páginas del juez administrativo de marcas Marc Bergsman. Sacar provecho del nombre de los Washington Redskins no tiene que ser ilegal para ser inmoral, que es el argumento real que defienden los nativos americanos. El mismo organismo burocrático que patentó hacer que los gatos persigan punteros láser nunca podrá resolver esa disputa.

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